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¿Qué es Blockchain?

blockchainLa tecnología más disruptiva en décadas

Blockchain está lista para cambiar las TI de forma similar al software de código abierto hace un cuarto de siglo. Y de la misma manera que Linux tardó más de una década en convertirse en uno de los fundamentos del desarrollo de las aplicaciones modernas, Blockchain tardará años en convertirse en una forma más económica y eficiente de compartir información entre redes abiertas y privadas.

Sin embargo, el ruido alrededor de este registro electrónico, aparentemente nuevo y seguro, es real. Básicamente, Blockchain representa un nuevo paradigma en la forma en que se comparte la información, y los proveedores y compañías tecnológicas se apresuran en descubrir cómo pueden usar la tecnología de registro distribuida para ahorrar tiempo y costos de administración. Este año, numerosas empresas han estado desplegando programas piloto y proyectos reales en varios tipos de industrias, desde servicios financieros hasta asistencia sanitaria y pagos móviles.

Es poco probable que sea una tecnología totalmente disruptiva que ataque los modelos comerciales tradicionales con una solución de menor costo y que supere rápidamente a otras tecnologías de red, según Karim Lakhani, profesor de administración de empresas de la Escuela de Negocios de Harvard. Más bien, Blockchain es una tecnología fundamental, que tiene el potencial de crear nuevas bases para los sistemas económicos y sociales, afirmó Lakhani en The Truth About Blockchain, publicación de la que fue coautor.

Se espera que la adopción de Blockchain sea lenta y estable, ya que los cambios que trae ganan impuso, según Lakhani, investigador principal del Crowd Innovation Lab y el NASA Tournament Lab del Instituto de Ciencias Sociales Cuantitativas de Harvard. “Conceptualmente, se trata de TCP/IP aplicado al mundo de los negocios y las transacciones”, afirmó Lakhani en una entrevista. “En los años 70 y 80, TCP/IP no podía imaginarse tan robusto y escalable como realmente lo era. Ahora, sabemos que TCP/IP nos permite toda esta funcionalidad moderna que damos por sentada en la web”.

“Blockchain tiene el mismo potencial”.

¿Qué es Blockchain?
Antes que nada, Blockchain es un registro electrónico público, similar a una base de datos relacional, que se puede compartir abiertamente entre usuarios dispares, y que crea un registro inmutable de sus transacciones, cada una con un registro único de tiempo y vinculado al anterior. Cada registro digital o transacción en el hilo se llama bloque (de ahí el nombre) y permite que un grupo abierto o controlado de usuarios participe en el registro electrónico. Cada bloque está vinculado a un participante específico.

Blockchain solo puede actualizarse por consenso entre los participantes en el sistema, y cuando se ingresan datos nuevos, nunca se pueden borrar. La tecnología Blockchain contiene un registro verdadero y verificable de todas y cada una de las transacciones realizadas en el sistema.

Si bien tiene un gran potencial, la tecnología Blockchain está en su infancia y los CIO, así como sus homólogos de negocios, deberían esperar contratiempos en el despliegue de la tecnología, incluyendo la posibilidad real de errores graves en el software.

Por ejemplo, una de las plataformas de Blockchain más importantes, Ethereum, no admite el uso de puntos decimales en su script para contratos inteligentes (autoejecutables). Aquellos que codifican una red Blockchain necesitarían crear una solución alternativa.

La Fundación Linux ha creado herramientas para construir redes de colaboración Blockchain. Y en julio, el desarrollador de código abierto presentó Hyperledger Fabric 1.0, una herramienta de colaboración para construir redes comerciales de registros distribuidos en Blockchain, como contratos inteligentes.

Aunque algunos grupos de la industria están trabajando para estandarizar las versiones del software Blockchain, también hay alrededor de 200 nuevas compañías trabajando en sus propias versiones de la tecnología de registro distribuida.

¿Por qué Blockchain está recibiendo tanta atención ahora? En una palabra, Bitcoin. Bitcoin es la criptomoneda enormemente promocionada, un método de transacción de pagos a través de una red abierta por medio de bits digitales y cifrados. Fue el primer método en ser descentralizado cuando se creó en el 2009. Otras formas de criptomoneda o dinero virtual, como Ether (basado en la plataforma de aplicación Ethereum Blockchain), también han surgido y han abierto nuevos espacios para intercambios monetarios transfronterizos.

El término Bitcoin fue acuñado, bueno, por primera vez… en el 2008 cuando Satoshi Nakamoto (probablemente un seudónimo de uno o más desarrolladores) escribió un artículo sobre una versión de efectivo electrónico “entre semejantes” que permitiría que los pagos en línea se envíen directamente de una parte a otra sin pasar por una institución financiera”.

¿Qué hace Blockchain?
Al ser una red entre pares, combinada con un servidor distribuido de registro de tiempo, las bases de datos de Blockchain se pueden gestionar de forma autónoma para intercambiar información entre partes dispares. No hay necesidad de un administrador. En efecto, los usuarios de Blockchain son el administrador.

Además, las redes Blockchain se pueden utilizar para “contratos inteligentes” o scripts que se ejecutan automáticamente cuando se cumplen ciertas condiciones. Por ejemplo, los usuarios del intercambio Ether de Ethereum deben cumplir con condiciones predeterminadas que demuestren que alguien posee la criptomoneda y tiene autoridad para enviar el dinero que afirma poseer. Además, múltiples usuarios de Blockchain pueden crear contratos que requieren más de un conjunto de entradas para activar una transacción.

Un ejemplo: las transacciones inmobiliarias requieren el cierre de sesión entre compradores, vendedores y sus instituciones financieras.

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¿Qué tan seguro es Blockchain?
Aunque ningún sistema es “a prueba de hackers”, la topología simple de Blockchain es la más segura hoy en día, según Alex Tapscott, CEO y fundador de Northwest Passage Ventures, firma de capital de riesgo que invierte en compañías de tecnología Blockchain.

“Para mover cualquier cosa de valor a través de cualquier clase de Blockchain, la red [de nodos] primero debe aceptar que esa transacción es válida, lo que significa que ninguna entidad puede entrar y decir, de una manera u otra, si una transacción ocurrió o no”, afirmó Tapscott. “Los hackers no solo tendrían que infiltrarse en un sistema, como el de un banco…, tendrían que acceder a todas y cada una de las computadoras en esa red, lo que califica como pelear contra uno mismo a la hora de hacerlo”.

Los recursos informáticos de la mayoría de las Blockchains son enormes, afirmó Tapscott, porque no es solo una computadora sino muchas. Por ejemplo, la Blockchain Bitcoin aprovecha entre 10 y 100 veces la potencia de cálculo en comparación con todas las granjas de servidores de Google juntas.

“Así que, nuevamente, no es a prueba de hackers, pero es significativamente mejor que cualquier cosa que hayamos ideado hoy”, afirmó Tapscott.

Blockchains públicas vs. privadas
Hay varios tipos de permutaciones de Blockchain, y se encuentran principalmente en una de dos categorías: Pública o privada. Las Blockchains públicas permiten a cualquier persona ver o enviar transacciones siempre que sean parte del proceso de consenso. También hay Blockchains de consorcio, donde solo un número preseleccionado de nodos está autorizado para usar el registro. Por ejemplo, un grupo de bancos y su cámara de compensación podrían usar Blockchain como parte de la compensación comercial, donde cada nodo está asociado con un paso en el proceso de verificación.

Las Blockchains privadas, por el contrario, restringen la capacidad de escribir en un registro distribuido a una organización, como un grupo de empleados dentro de una corporación o entre un número determinado de organizaciones, como una serie de bancos que acuerdan una asociación de red.

A lo largo del camino, Blockchain, debido a su seguridad de autocontrol, elimina enormes cantidades de registros, lo que puede ser muy confuso cuando varias partes están involucradas en una transacción, según Saurabh Gupta, vicepresidente de estrategia de la empresa de servicios de TI, Genpact.

¿Qué industrias usan Blockchain?
Transporte marítimo. FinTechs. Salud. Las Blockchains se están aplicando en una amplia variedad de usos en varias industrias. En el transporte marítimo, por ejemplo, tradicionalmente el conocimiento de embarque se ha hecho en papel, lo que requiere múltiples autorizaciones por parte de los inspectores y receptores antes de que se puedan entregar los bienes. Incluso cuando el sistema es electrónico, aún requiere que varias partes firmen los envíos de carga, lo que crea un largo proceso administrativo. Para tratar de simplificar ese engorroso proceso, Maersk, el operador de envío de contenedores más grande del mundo, anunció recientemente que está utilizando un registro basado en Blockchain para administrar y rastrear el rastro de papel de decenas de millones de contenedores de envío mediante la digitalización de la cadena de suministro.

Cada participante en la cadena de suministro de envío puede ver el progreso de los productos a través del registro Blockchain, conociendo dónde está transitando un contenedor. También pueden ver el estado de los documentos de aduanas o ver los conocimientos de embarque y otros datos en tiempo real. Y, debido a que crea un registro inmutable, ninguna de las partes puede modificar, eliminar o incluso agregar cualquiera de los bloques sin el consenso de las otras personas que conforman la red.

“Blockchain y los registros distribuidos pueden ser el método para integrar el mantenimiento de registros de todo el mundo comercial”, afirmó Gupta.

Genpact, por ejemplo, anunció un servicio para finanzas y contabilidad que aprovecha los contratos inteligentes basados en Blockchain para capturar todos los términos y condiciones entre un cliente y una organización para un pedido.

Blockchain en FinTech
Accenture publicó recientemente un informe que afirma que la tecnología Blockchain podría reducir los costos de infraestructura para ocho de los 10 bancos de inversión más grandes del mundo en un promedio de 30%, “lo que se traduce en ahorros anuales de 8 a 12 mil millones de dólares para esos bancos”.

En el caso de los pagos transfronterizos, el procesamiento suele ser complejo e incluye múltiples niveles de comunicación entre los participantes en el pago para verificar las transacciones, una operación conocida como pago y liquidación.

Los pagos, intercambio de documentos y liquidación en la industria de servicios financieros, incluyendo a los mercados bursátiles, están llenos de ineficiencias porque cada organización en el proceso mantiene sus propios datos y debe comunicarse con los demás a través de mensajes electrónicos sobre dónde se encuentra en el proceso. Como resultado, las transacciones suelen tardar dos días. Esas demoras en los pagos obligan a los bancos a reservar dinero que podría invertirse.

Debido a que puede compartir instantáneamente datos con cada organización involucrada en una base de datos o registro de Blockchain, la tecnología reduce o elimina la necesidad de reconciliación, confirmación y análisis de intercambio comercial. Eso ayuda a lograr un proceso de compensación y liquidación más eficiente y efectivo, según Accenture.

JP Morgan ha creado lo que podría decirse es una de las redes de pagos Blockchain más grandes hasta la fecha: La red de información interbancaria (IIN). La compañía de servicios financieros anunció que el Royal Bank of Canada y Australia, así como el New Zealand Banking Group Ltd. se han unido a INN, “representando importantes volúmenes de pagos transfronterizos”.

JP Morgan creó la red Blockchain para reducir significativamente el número de participantes necesarios para responder al cumplimiento y otras consultas relacionadas con los datos que pueden retrasar los pagos.

“IIN mejorará la experiencia del cliente, disminuyendo la cantidad de tiempo, de semanas a horas, y los costos asociados con la resolución de retrasos en los pagos”, afirmó Emma Loftus, jefa de pagos globales y FX en JP Morgan Treasury Services. “Las capacidades de Blockchain nos han permitido reconsiderar cómo se puede obtener e intercambiar información crítica entre bancos globales”.

Por su parte, MasterCard está lanzando su propia red Blockchain para permitir que los bancos y comerciantes asociados puedan realizar pagos transfronterizos de manera más rápida y segura. El servicio de Blockchain de MasterCard se puede utilizar para borrar transacciones de tarjetas de crédito y eliminar tareas de administración mediante reglas de contratos inteligentes, lo que agiliza la liquidación de transacciones.

Blockchain y los pagos móviles
Antes de desplegar un intercambio electrónico basado en Blockchain, el proveedor de intercambios de divisas entre pares, KlickEx tenía una escala limitada por la propia infraestructura de la empresa; atendió a cerca de un millón de usuarios por día en ocho países, o alrededor del 80% de los hogares en su región del Pacífico. Hoy en día, el intercambio monetario maneja aproximadamente del 90% al 95% de todos los pagos electrónicos para la región de 200 dólares o menos. Cuando no estaba sobrecargado, el antiguo sistema de intercambio KlickEx podía cancelar los pagos en un lapso de entre 90 y 200 segundos. Pero un problema de procesamiento común a menudo demoraba el proceso: Los pagos recibidos superan a los pagos emitidos, lo que obligaría a la central a usar el procesamiento por lotes. Eso ocasionó que los pagos ingresaran en colas y creó una demora que podría llevar días.

Un nuevo sistema de pago basado en Blockchain que KlickEx ha creado puede procesar pagos transfronterizos en segundos.

El proveedor del sistema de pagos de Polinesia se asoció con IBM para crear una red de pago de código abierto como un nuevo intercambio internacional basado en un registro electrónico de Blockchain. La nueva red utiliza la plataforma Blockchain de IBM, un servicio en la nube, para permitir el intercambio electrónico de 12 monedas diferentes en las Islas del Pacífico, así como en Australia, Nueva Zelanda y el Reino Unido.

“Al traer a IBM para hacer madurar la tecnología, creemos que estamos impulsando algo así como ocho millones de… pagos por capacidad diaria, que es un gran progreso desde nuestro punto de partida”, afirmó el gerente general de KlickEx, Robert Bell. “Así que el nuevo sistema en tiempo real basado en Blockchain significa que el pago se realiza de inmediato, en lugar de hacerlo en archivos por lotes”.

Blockchain en la industria de la Salud
Blockchain también puede actuar como una red de colaboración, permitiendo a las diferentes partes intercambiar y agregar información, como el registro electrónico de atención médica del paciente, en tiempo real. La tecnología Blockchain actúa como una herramienta de verificación que garantiza que solo aquellos usuarios autorizados, como un médico, un proveedor de seguros o un paciente, realicen cambios en el registro.

MintHealth, un registro de salud portátil y personal, se anunció recientemente como una plataforma móvil basada en un intercambio de Blockchain. MintHealth extenderá la plataforma a los planes comerciales de seguro de salud para ayudar a los pacientes con enfermedades crónicas, como insuficiencia cardíaca, diabetes, hipertensión y otras afecciones que representan más del 90% de los costos de atención médica en la actualidad. Además, los pacientes con riesgo de enfermedades crónicas, pero que todavía no las padecen, también se beneficiarán al tener acceso a sus registros médicos y al control de sus propios datos de salud ingresando datos como sus signos vitales o niveles de glucosa en la sangre.

Los datos habilitados con Blockchain permiten el movimiento en tiempo real de datos clínicos y de comportamiento entre el silo de datos existente del médico y del paciente; y el aprendizaje de máquina en una base de datos de pacientes en crecimiento puede ayudar a identificar predictores de enfermedades y problemas de salud.

“El paso inicial de digitalizar datos de salud en sistemas electrónicos de registro de salud (HCE) nos movió hacia la atención basada en valores. La tecnología Blockchain es muy prometedora para permitir la liquidez de datos necesaria para ejecutar nuestra visión de mejorar la salud de la población a un menor costo”, afirmó Tee Green, presidente ejecutivo de Greenway Health, proveedora de registros médicos electrónicos que se ha asociado con la aplicación MintHealth.

IBM Watson Health y la Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos. también están explorando el uso de Blockchain para el intercambio seguro de datos de pacientes, incluidos registros médicos electrónicos sensibles, ensayos clínicos y datos extraídos de dispositivos móviles y dispositivos portátiles.

¿Cómo es probable que evolucione Blockchain?
Independientemente de quién lo desarrolló, las empresas siempre deben tener un enfoque pragmático al adoptar cualquier nueva tecnología, según Gupta. “No se puede ignorar, pero no se puede adoptar ciegamente una nueva tecnología. La clave es ver si tiene sentido para su problema comercial”.

Según Gupta, se están desarrollando paralelamente más de 15 plataformas de registro distribuidas en Blockchain, con aplicaciones especializadas encima de ellas. La industria necesitará una mayor estandarización para fomentar la adopción generalizada.

“Tales desafíos son comunes con las nuevas tecnologías”, afirmó, “e incluso con esta preocupación, Blockchain está generando bastante interés”.

Según Angus Champion de Crespigny, líder de Blockchain de Ernst & Young, la tecnología de registro distribuida de Blockchain es adecuada para propagar políticas de seguridad y administración de acceso a identidades, que puede atravesar una gran cantidad de mercados. El hecho de que cada registro de Blockchain contenga un hash criptográfico único que se utiliza para rastrear ese bloque, así como otros en la cadena asociada, significa que los datos no se pueden modificar. Eso lo hace perfecto para el mantenimiento de registros y para fines de auditoría, agregó.

Las carreras de Blockchain están despegando
Los desarrolladores de Blockchain ahora ocupan el segundo lugar entre las 20 principales habilidades de trabajo de crecimiento más rápido, y las ofertas de trabajo para los trabajadores con esas habilidades se han incrementado en más del doble.

Tomando el segundo lugar después de los especialistas en robótica, los tecnólogos de Blockchain están anunciando sus servicios por hasta por 115 por hora, de acuerdo con Upwork, un sitio de empleo que se especializa en trabajadores independientes. El siguiente en la lista de habilidades laborales de crecimiento más rápido es otro tema relacionado con Blockchain: Los desarrolladores de criptomonedas de Bitcoin.

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Topcoder, una compañía que crea concursos de programación para computadora, acaba de anunciar su nueva Blockchain Community junto a su socio ConsenSys. La comunidad tiene como objetivo enseñar a los programadores e ingenieros cómo construir aplicaciones de Blockchain.

Lo mismo que hace que Blockchain sea atractiva, su naturaleza distribuida, también la convierte en una amenaza potencial para la seguridad. En la empresa, el control centralizado puede significar seguridad. Dado que Blockchain es inherentemente descentralizada, la tecnología funciona mejor cuando el intercambio de información es una necesidad entre múltiples participantes, a menudo dispares.

El control central, como el que tiene un único administrador, también puede ser un arma de doble filo, ya que un único punto de control también es un punto único de falla, según Serguei Beloussov, CEO de Acronis, proveedora de backup de seguridad en la nube y sincronización de archivos. Aunque el propio Beloussov cree que Blockchain es seguro, tiene varios científicos informáticos en su equipo que creen que no lo es, y dicen que puede ser penetrado.

Las preguntas sobre la seguridad de Blockchain generalmente señalan a Satoshi Nakamoto, el programador pseudónimo que desarrolló el sistema Bitcoin luego de publicar un white paper sobre la tecnología en el 2008. La red Bitcoin, lanzada a principios del 2009, usa software entre pares para transferir Bitcoins. Satoshi Nakamoto podría ser el nombre de una persona o un seudónimo de un grupo de desarrolladores, nadie parece estar seguro. Pero Nakamoto posee un millón de Bitcoins, o el equivalente a 1,1 mil millones de dólares.

Eso ha llevado a algunos en la compañía de Beloussov a especular que todo podría ser una estafa Ponzi gigante, sin evidencia que lo indique.

Blockchain y hackers
Hasta la fecha, sin embargo, ninguna red de Blockchain ha sido penetrada por hackers, y no es probable que suceda en el futuro, afirmó Bruce Schneier, criptógrafo y experto en seguridad.

“Así no será la manera en que este tipo de cosa se romperá. Se romperá debido a cierta inseguridad en el software”, afirmó Schneier, refiriéndose al hecho de que ya hay muchas versiones de Blockchain. Una de esas versiones, Ethereum, es una plataforma personalizada presentada en el 2013 por el desarrollador Vitalik Buterin, que tenía 19 años en ese momento.

Sin embargo, a Lakhani de Harvard no le preocupan los misterios de los comienzos de Blockchain y el Bitcoin. “Sus motivaciones para inventarlos no están claras, pero, quienes hayan sido los creadores, le dieron un gran regalo al mundo al hacer que se encuentren disponibles”, afirmó.

La mayoría aún no ha apreciado por completo los beneficios de usuario que el registro distribuido puede desatar simplemente por su capacidad para compartir registros verificados en grupos diferentes, reducir costos y acelerar las transacciones.

El futuro de Blockchain
“Blockchain invierte nuestra lógica de cómo y dónde reside la información, quién tiene acceso a esa información y qué se puede hacer con esa información”, afirmó Lakhani. “La razón por la cual algunas de estas organizaciones sienten angustia [se debe a que Blockchain] va al corazón de cómo organizamos nuestra información y nuestra infraestructura de mantenimiento de registros… Pero no va a suceder de la noche a la mañana. En el caso de TCP/IP -el mundo que ahora damos por sentado-: Llevó 30 años en desarrollarse.

“Cuando comenzamos esto en la década de 1970, nadie anticipó que podría estar en Boston y tener una sesión en FaceTime con mi dispositivo móvil con alguien en Shanghái. Eso era ciencia ficción”, afirmó Lakhani. “Tengo la sensación de que esto volverá a tomar tiempo. Necesitamos tanto la lógica empresarial como lógica técnica con el fin de adecuarnos, para saber qué aplicaciones deben desarrollarse y quiénes deben ser capacitados para usar la tecnología, y luego adaptaremos nuestras instituciones a la nueva forma de compartir información”.

Lucas Mearian, Computerworld.com – CIOPeru.pe

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