Explicación: porque Haití está sujeto a devastadores terremotos

Los terremotos han devastado Haití al menos desde el siglo XVIII, cuando la ciudad de Puerto Príncipe fue destruida dos veces en 19 años. El siglo XXI no ha sido menos amable. El poderoso terremoto del sábado mató a cientos de personas e hirió a miles más. Once años antes, un terremoto había matado a decenas de miles, si no cientos de miles.

Haití se encuentra cerca de la intersección de dos placas tectónicas que forman la corteza terrestre. Los terremotos pueden ocurrir cuando estas placas se mueven una contra la otra y crean fricción. Haití también está densamente poblado. Además, muchos de sus edificios están diseñados para resistir huracanes, no terremotos. Estos edificios pueden sobrevivir a los fuertes vientos, pero son vulnerables al colapso cuando el suelo tiembla.

¿Qué hace que Haití sea propenso a los terremotos?

La corteza terrestre está formada por placas tectónicas en movimiento. Y Haití se encuentra cerca de la intersección de dos de ellos: la placa norteamericana y la placa caribeña.

Múltiples líneas de falla entre esas placas atraviesan o cerca de la isla Hispaniola, que Haití comparte con la República Dominicana. Lo que es peor, no todas esas fallas se comportan de la misma manera.

“La Hispaniola está en un lugar donde las placas pasan de romperse juntas a deslizarse unas sobre otras”, dijo Rich Briggs, geólogo investigador del Centro de Ciencias de Peligros Geológicos (USGS) del Servicio Geológico de Estados Unidos.

“Es como una piedra atascada en el riel de una puerta corrediza de vidrio”, dijo. “Simplemente no quiere moverse suavemente porque tiene muchas fuerzas diferentes”.

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¿Qué causó el terremoto más reciente?

Según el USGS, el terremoto de magnitud 7,2 del sábado probablemente ocurrió a lo largo de la zona de falla de Enriquillo-Plantain Garden, que se extiende por el suroeste de la península de Tiburon en Haití.

Es la misma zona de falla a lo largo de la cual ocurrió el devastador terremoto de 2010. Es probable que sea la fuente de otros tres grandes terremotos en Haití entre 1751 y 1860, dos de los cuales destruyeron Puerto Príncipe.

Los terremotos son el resultado de placas tectónicas que se mueven lentamente unas contra otras y crean fricción con el tiempo, dijo Gavin Hayes, asesor científico senior de peligros geológicos y sísmicos en el USGS.

“Esa fricción se acumula y se acumula y, finalmente, el esfuerzo que se almacena allí supera la fricción”, dijo Hayes. “Y ahí es cuando la culpa cambia de repente. Eso es un terremoto ».

¿Por qué los terremotos en Haití pueden ser tan devastadores?

Es una combinación de factores que incluyen un área sísmicamente activa, una alta densidad de población de 11 millones de personas y edificios que a menudo están diseñados para resistir huracanes, no terremotos.

La cifra de muertos en Haití llegó a 1297 debido al terremoto de magnitud 7,2. (REUTERS / Ralph Tedy)

Los edificios típicos de hormigón y hormigón pueden sobrevivir a fuertes vientos, pero son vulnerables a daños o colapsos cuando el suelo tiembla. Las prácticas de construcción inadecuadas también pueden influir.

El terremoto de 2010 golpeó más cerca de Puerto Príncipe densamente poblado y causó una gran destrucción. El gobierno haitiano ha estimado el número de muertos en más de 300.000, mientras que un informe encargado por el gobierno de Estados Unidos lo sitúa entre 46.000 y 85.000.

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“Creo que es importante reconocer que no existen desastres naturales”, dijo Wendy Bohon, geóloga de Incorporated Research Institutions for Sismology. “Lo que tienes es un peligro natural que se superpone a un sistema vulnerable”.

¿Qué depara el futuro?

Los geólogos dicen que no pueden predecir el próximo terremoto.

“Pero sabemos que terremotos como este pueden causar terremotos de tamaño similar en la parte posterior de la falla”, dijo Hayes del USGS. “Y es un riesgo bastante significativo en lugares que no tienen las prácticas de construcción para resistir el temblor”.

La construcción de más edificios resistentes a los terremotos sigue siendo un desafío en Haití, que es la nación más pobre del hemisferio occidental.

Antes del terremoto del sábado, Haití todavía se estaba recuperando del terremoto de 2010 y del huracán Matthew en 2016. Su presidente fue asesinado el mes pasado, lo que llevó al país al caos político.

Y aunque ha habido algunas historias de éxito de haitianos que construyen estructuras más resistentes a los terremotos, el país ha carecido de un esfuerzo centralizado para hacerlo, dijo Mark Schuller, profesor de antropología y estudios sobre organizaciones sin fines de lucro y ONG en la Universidad del Norte de Illinois.

El gobierno de Haití se ha debilitado a medida que las organizaciones no gubernamentales se concentran en sus propios proyectos compartimentados.

“Hay conocimientos técnicos en Haití. Hay arquitectos capacitados. Hay urbanistas. Ese no es el problema “, dijo Schuller.” El problema es la falta de financiación para la coordinación y la falta de voluntad política por parte de los donantes (para las organizaciones de ayuda) “.

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