La espectacular nueva lluvia de meteoros Tau Herculids puede iluminar los cielos de América del Norte

Esta imagen infrarroja del telescopio espacial Spitzer de la NASA muestra el cometa roto 73P / Schwassman-Wachmann 3 rozando un rastro de escombros que quedaron durante sus múltiples viajes alrededor del sol. Los objetos parecidos a llamas son los fragmentos del cometa y sus colas, mientras que el rastro polvoriento del cometa es la línea que conecta los fragmentos. Crédito: NASA

Los astrónomos están entusiasmados con la posibilidad de una nueva lluvia de meteoritos el 30 y 31 de mayo, la lluvia tau de Herculid, que se espera que alcance su punto máximo la noche del 30 de mayo y la madrugada del 31 de mayo.

En 1930, los observadores alemanes Arnold Schwassmann y Arno Arthur Wachmann descubrieron un cometa conocido como 73P/Schwassmann-Wachmann, o «SW3», que orbita alrededor del Sol cada 5,4 años. Siendo tan débil, SW3 nunca se volvió a ver hasta finales de la década de 1970, con un aspecto bastante normal. Hasta 1995, cuando los astrónomos se dieron cuenta de que el cometa se había vuelto unas 600 veces más brillante y había pasado de ser un punto débil a ser visible a simple vista a medida que pasaba.Investigaciones, los astrónomos se dieron cuenta de que SW3 se había roto en varios pedazos, dispersando su propio rastro orbital. de escombros. Cuando pasó nuevamente en 2006, estaba en casi 70 pedazos y ha continuado fragmentándose aún más desde entonces.

Si nos llega este año, los escombros SW3 golpearán la atmósfera de la Tierra muy lentamente, viajando a solo 10 millas por segundo, lo que significa meteoros mucho más débiles que los pertenecientes a la era de las Acuáridas. Pero los observadores estelares norteamericanos están tomando especial nota este año porque la radiante tau Herculid estará alta en el cielo nocturno en la hora pico esperada. Aún mejor, la Luna es nueva, por lo que no habrá luz de luna que desvanezca los débiles meteoros.

“Este será un evento de todo o nada. Si los restos de SW3 viajaran a más de 220 millas por hora cuando se separaron del cometa, podríamos ver una hermosa lluvia de meteoritos. Si los escombros tuvieran velocidades de eyección más lentas, nada llegará a la Tierra y no habrá meteoros de este cometa «, dijo Bill Cooke, quien dirige[{» attribute=»»>NASA’s Meteoroid Environment Office at NASA’s Marshall Space Flight Center in Huntsville, Alabama.

All the excitement from astronomers and the public has sparked a lot of information about the tau Herculids. Some has been accurate, and some has not.

We get excited about meteor showers, too! But sometimes events like this don’t live up to expectations – it happened with the 2019 Alpha Monocerotid shower, for example. And some astronomers predict a dazzling display of tau Herculids could be “hit or miss.”

So, we’re encouraging eager skywatchers to channel their inner scientists, and look beyond the headlines. Here are the facts:

  • On the night of May 30 into the early morning of May 31, Earth will pass through the debris trails of a broken comet called 73P/Schwassmann-Wachmann, or SW3.
  • The comet, which broke into large fragments back in 1995, won’t reach this point in its orbit until August.
  • If the fragments from were ejected with speeds greater than twice the normal speeds—fast enough to reach Earth—we might get a meteor shower.
  • Spitzer observations published in 2009 indicate that at least some fragments are moving fast enough. This is one reason why astronomers are excited.
  • If a meteor shower does occur, the tau Herculids move slowly by meteor standards – they will be faint.

Observers in North America under clear, dark skies have the best chance of seeing a tau Herculid shower. The peak time to watch is around 1 a.m. on the East Coast or 10 p.m. on the West Coast.

We can’t be certain what we’ll see. We can only hope it’s spectacular.

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