La NASA está a punto de lanzar una demostración de láser que podría revolucionar la comunicación espacial

La próxima demostración de la NASA del relé de comunicaciones láser podría revolucionar la forma en que la agencia se comunica con futuras misiones en el sistema solar.

Estos láseres podrían generar más videos y fotos de alta definición desde el espacio que nunca, según la agencia.

La misión se lanzará como una carga útil a bordo del Programa de Pruebas Espaciales del Departamento de Defensa de los EE. UU. Satélite 6 el 5 de diciembre desde Cabo Cañaveral, Florida. La ventana de lanzamiento permanecerá abierta de 4:04 am a 6:04 am ET y la agencia compartirá cobertura en vivo del lanzamiento en NASA TV y su sitio web.

Desde 1958, la NASA ha estado utilizando ondas de radio para comunicarse con sus astronautas y misiones espaciales. Aunque las ondas de radio tienen un historial probado, las misiones espaciales se están volviendo más complejas y recopilan más datos que antes.

Piense en los láseres infrarrojos como la versión de comunicaciones ópticas de Internet de alta velocidad, en contraposición a la frustrantemente lenta Internet de acceso telefónico. Las comunicaciones láser enviarán datos a la Tierra desde una órbita sincrónica con la rotación de la Tierra, 22.000 millas (35.406 kilómetros) sobre la superficie de la Tierra a 1,2 gigabits por segundo, que es como descargar una película completa en menos de un minuto.

Esto mejorará las tasas de transmisión de datos de 10 a 100 veces mejor que las ondas de radio. Los láseres infrarrojos, que son invisibles a nuestros ojos, tienen longitudes de onda más cortas que las ondas de radio, por lo que pueden transmitir más datos al mismo tiempo.

Usando el sistema de ondas de radio actual, se necesitarían nueve semanas para enviar un mapa completo de Marte, pero los láseres podrían hacerlo en nueve días.

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La demostración del relé de comunicación láser es el primer sistema de relé láser de extremo a extremo de la NASA que enviará y recibirá datos desde el espacio a dos estaciones terrestres ópticas en Table Mountain, California, y Haleakalā, Hawaii. Estas estaciones tienen telescopios que pueden recibir luz de láseres y traducirla en datos digitales. A diferencia de las antenas de radio, los receptores de comunicaciones láser pueden ser hasta 44 veces más pequeños. Dado que el satélite puede enviar y recibir datos, es un verdadero sistema bidireccional.

La única interrupción de estos receptores láser terrestres son las perturbaciones atmosféricas, como las nubes y las turbulencias, las que pueden interferir con las señales láser que viajan a través de nuestra atmósfera. Las ubicaciones remotas para los dos receptores se eligieron teniendo esto en cuenta, ya que ambos suelen tener condiciones climáticas despejadas a grandes altitudes.

Una vez que la misión esté en órbita, el equipo del centro de operaciones de Las Cruces, Nuevo México activará la demostración del relé de comunicación láser y lo preparará para enviar pruebas a las estaciones terrestres.

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Se espera que la misión tarde dos años en realizar pruebas y experimentos antes de comenzar a respaldar misiones espaciales, incluida una terminal óptica que se instalará en la Estación Espacial Internacional en el futuro. Podrá enviar datos de los experimentos científicos en la estación espacial al satélite, que los retransmitirá a la Tierra.

La demostración actúa como un satélite de retransmisión, eliminando la necesidad de futuras misiones de tener antenas con una línea de visión directa a la Tierra. El satélite podría ayudar a reducir los requisitos de tamaño, peso y energía para las comunicaciones en naves espaciales futuras, aunque esta misión es del tamaño de un colchón gigante.

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Esto significa que las misiones futuras pueden ser más baratas de lanzar y tener espacio para más instrumentos científicos.

Otras misiones actualmente en desarrollo que podrían probar las capacidades de comunicación láser incluyen el sistema de comunicación óptica Orion Artemis II, que permitirá una transmisión de video de ultra alta definición entre la NASA y los astronautas de Artemis que se aventuran a la luna.

Y la misión Psyche, que se lanzará en 2022, llegará a su destino de asteroide en 2026. La misión estudiará un asteroide metálico que se encuentra a más de 150 millones de millas (241 millones de kilómetros). lejos y pruebe su láser de comunicación óptica de espacio profundo para enviar datos a la Tierra.

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