La NASA finalmente ha abierto el contenedor de asteroides y, santo infierno, son muchos asteroides.

La NASA finalmente ha abierto el contenedor de asteroides y, santo infierno, son muchos asteroides.

El contenedor de aluminio que contiene fragmentos de una antigua roca espacial finalmente se abrió, revelando la mayor parte de la muestra del asteroide Bennu en todo su esplendor.

A principios de este mes, El equipo OSIRIS-REx de la NASA logró abrir TAGSAM (Mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go) después de desarrollar nuevas herramientas para manejar dos sujetadores atascados que obstruían la muestra de asteroide. Con el cabezal del muestreador finalmente abierto, la NASA reveló el resto de las muestras invisibles y, vaya, ¿alguna vez hay muchos asteroides en su interior? Esta es una gran noticia para los equipos científicos de todo el mundo que esperan recibir una pieza que pueda contener pistas sobre el origen del sistema solar.

La siguiente fotografía fue tomada por la líder creativa de Imágenes Avanzadas y Visualización de Astromateriales (AIVA), Erika Blumenfeld, y el gerente de proyecto, Joe Aebersold, utilizando fotografía manual de precisión de alta resolución y un procedimiento de apilamiento de enfoque semiautomático, segundo NASA.

Foto: NASA/Erika Blumenfeld y Joseph Aebersold

Todavía quedan algunos pasos antes de que se pueda extraer la mayor parte de la muestra del asteroide. El equipo de atención ahora retirará el collar metálico redondo y transferirá la muestra restante del cabezal TAGSAM a bandejas de muestra más pequeñas con forma de pastel. Estas bandejas serán fotografiadas antes de pesar, empaquetar y almacenar la muestra en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston, Texas.

Aún no se ha determinado el peso de la muestra, lo que revelará la cantidad exacta de material de asteroide que la nave espacial OSIRIS-REx entregó a la Tierra. Cuando se quitó la tapa de aluminio del recipiente de muestra por primera vez, Los miembros del equipo encontraron polvo negro y escombros. en la cubierta de aviónica del contenedor. También retiraron parte del material del interior del contenedor con unas pinzas o una pala mientras sujetaban hacia abajo la solapa de mylar de la cabeza TAGSAM. La cantidad total de muestra pesada hasta ahora es de aproximadamente 8,8 onzas (250 gramos) de roca y polvo. Solo con la muestra extra, la NASA ya superó su objetivo de traer al menos 2,12 onzas (60 gramos) a la Tierra.

La misión OSIRIS-REx se lanzó en septiembre de 2016 y alcanzó el asteroide Bennu en diciembre de 2018. Fragmentos de un pequeño asteroide cerca de la Tierra. en octubre de 2020 y comenzó a regresar a la Tierra en mayo de 2021.

La nave espacial dejó caer la muestra en el desierto de Utah en septiembre de 2023, pero La NASA tuvo problemas para abrir una cabeza de muestreo redonda al final de un brazo articulado utilizado por la nave espacial para tomar la muestra. En noviembre, el equipo de atención comenzó a trabajar en el desarrollo de nuevas herramientas que pudieran caber en la guantera que contiene el contenedor y finalmente logró eliminar esos molestos sujetadores.

Las piezas de asteroides devueltas se dividirán entre un equipo de análisis de muestras de 230 científicos globales para un análisis en profundidad de la composición de Bennu. La NASA mantendrá al menos el 70% de la muestra en el Centro Espacial Johnson para futuras investigaciones dentro de décadas, con la esperanza de aprovechar la tecnología avanzada en los próximos años. Algunos fragmentos de asteroides también estarán disponibles para exhibición pública en el Instituto Smithsonian, el Centro Espacial de Houston y la Universidad de Arizona.

Bennu es un pequeño asteroide cercano a la Tierra que sobrevuela la Tierra aproximadamente cada seis años. Los científicos creen que Bennu pudo haberse desprendido de un asteroide mucho más grande rico en carbono hace entre 700 millones y 2 mil millones de años y desde entonces se ha acercado mucho más a la Tierra. El análisis de los fragmentos de asteroides en el laboratorio ayudará a los científicos a reunir pistas sobre los orígenes del sistema solar.

La masa final de la muestra se determinará en las próximas semanas, dijo la NASA. Esperamos aprender más sobre la muestra de asteroide que continúa dando.

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