Radio Pulsar Binary prueba que Einstein tiene al menos un 99,99% de razón

Los investigadores han llevado a cabo un experimento de 16 años para desafiar la teoría de la relatividad general de Einstein. El equipo internacional observó las estrellas, un par de estrellas extremas llamadas púlsares para ser precisos, a través de siete radiotelescopios en todo el mundo. Crédito: Instituto Max Planck de Radioastronomía

Han pasado más de cien años desde que Einstein formalizó su teoría de la Relatividad General (GR), la teoría geométrica de la gravitación que revolucionó nuestra comprensión del Universo. Y, sin embargo, los astrónomos todavía lo están sometiendo a pruebas rigurosas, con la esperanza de encontrar desviaciones de esta teoría establecida. La razón es simple: cualquier indicio de física más allá de GR abriría nuevas ventanas al Universo y ayudaría a resolver algunos de los misterios más profundos sobre el cosmos.

Una de las pruebas más rigurosas de la historia fue realizada recientemente por un equipo internacional de astrónomos dirigido por Michael Kramer del Instituto Max Planck de Radioastronomía (MPIfR) en Bonn, Alemania. Usando siete radiotelescopios de todo el mundo, Kramer y sus colegas observaron un par único de púlsares durante 16 años. En el proceso, observaron efectos predichos por GR por primera vez, y con un exactitud de al menos el 99,99%!

Además de los investigadores del MPIfR, a Kramer y sus asociados se unieron investigadores de instituciones de diez países diferentes, incluido el Jodrell Bank Center for Astrophysics (Reino Unido), el ARC Center of Excellence for Gravitational Wave Discovery (Australia), el Perimeter Institute de Física Teórica (Canadá), el Observatoire de Paris (Francia), el Osservatorio Astronomico di Cagliari (Italia), el Observatorio de Radioastronomía de Sudáfrica (SARAO), el Instituto de Radioastronomía de los Países Bajos (ASTRON) y el Observatorio de Arecibo.

Estrella de neutrones de giro rápido Pulsar

Los púlsares son estrellas de neutrones de giro rápido que emiten haces estrechos y amplios de ondas de radio. Crédito: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA

Los «radio púlsares» son una clase especial de estrellas de neutrones altamente magnetizadas que giran rápidamente. Estos objetos súper densos emiten poderosos rayos de radio desde sus polos que (cuando se combinan con su rápida rotación) crean un efecto estroboscópico que se asemeja a un faro. Los astrónomos están fascinados con los púlsares porque brindan una gran cantidad de información sobre la física que rige los objetos ultracompactos, los campos magnéticos, el medio interestelar (ISM), la física planetaria e incluso la cosmología.

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Además, las fuerzas gravitatorias extremas involucradas permiten a los astrónomos probar las predicciones hechas por teorías gravitatorias como GR y Dinámica newtoniana modificada (MOND) bajo algunas de las condiciones más extremas imaginables. Por el bien de su estudio, Kramer y su equipo examinaron PSR J0737-3039 A/B, el sistema «Double Pulsar» ubicado a 2.400 años luz de la Tierra en el constelación Puppis.

Este sistema es la única radio púlsar binario jamás observado y fue descubierto en 2003 por miembros del equipo de investigación. Los dos púlsares que componen este sistema tienen rotaciones rápidas, 44 veces por segundo (A), una vez cada 2,8 segundos (B), y se orbitan entre sí con un período de solo 147 minutos. Si bien son aproximadamente un 30% más masivos que el Sol, miden solo unos 24 km (15 millas) de diámetro. De ahí su extrema atracción gravitatoria y sus intensos campos magnéticos.

Además de estas propiedades, el rápido período orbital de este sistema lo convierte en un laboratorio casi perfecto para probar las teorías de la gravitación. Como dijo el Prof. Kramer en un reciente comunicado de prensa de MPIfR:

“Estudiamos un sistema de estrellas compactas que es un laboratorio inigualable para probar las teorías de la gravedad en presencia de campos gravitatorios muy fuertes. Para nuestro deleite pudimos probar una piedra angular de la teoría de Einstein, la energía transportada por ondas gravitacionales, con una precisión que es 25 veces mejor que la del púlsar Hulse-Taylor, ganador del Premio Nobel, y 1000 veces mejor que la que es posible actualmente con los detectores de ondas gravitacionales».

Campo de gravedad del agujero negro

Impresión artística de la trayectoria de la estrella S2 pasando muy cerca de Sagitario A*, lo que también permite a los astrónomos probar las predicciones hechas por la Relatividad General en condiciones extremas. Crédito: ESO/M. Kornmesser

Se utilizaron siete radiotelescopios para la campaña de observación de 16 años, incluidos el radiotelescopio Parkes (Australia), el telescopio Green Bank (EE. UU.), el radiotelescopio Nançay (Francia), el telescopio Effelsberg de 100 m (Alemania), el telescopio Lovell El radiotelescopio (Reino Unido), el radiotelescopio de síntesis de Westerbork (Países Bajos) y el Very Long Baseline Array (EE. UU.).

Estos observatorios cubrieron diferentes partes del espectro de radio, desde 334 MHz y 700 MHz hasta 1300 – 1700 MHz, 1484 MHz y 2520 MHz. Al hacerlo, pudieron ver cómo los fotones provenientes de este púlsar binario se veían afectados por su fuerte tirón gravitatorio. Como explicó la coautora del estudio, la Prof. Ingrid Stairs de la Universidad de Columbia Británica (UBC) en Vancouver:

“Seguimos la propagación de los fotones de radio emitidos por un faro cósmico, un púlsar, y rastreamos su movimiento en el fuerte campo gravitatorio de un púlsar compañero. Vemos por primera vez cómo la luz no solo se retrasa debido a una fuerte curvatura del espacio-tiempo alrededor del compañero, sino que también la luz se desvía en un pequeño ángulo de 0,04 grados que podemos detectar. Nunca antes se había realizado un experimento de este tipo en una curvatura de espacio-tiempo tan alta».

Como agregó el coautor, el profesor Dick Manchester de la Organización de Investigación Científica e Industrial de la Commonwealth (CSIRO) de Australia, el rápido movimiento orbital de objetos compactos como estos les permitió probar siete predicciones diferentes de GR. Estos incluyen ondas gravitacionales, propagación de la luz («retraso de Shapiro y curvatura de la luz), dilatación del tiempo, equivalencia masa-energía (E = mc2), y qué efecto tiene la radiación electromagnética en el movimiento orbital del púlsar.

Telescopio Robert C. Byrd Green Bank

El telescopio Robert C. Byrd Green Bank (GBT) en Virginia Occidental. Crédito: GBO / AUI / NSF

«¡Esta radiación corresponde a una pérdida de masa de 8 millones de toneladas por segundo!» él dijo. «Si bien esto parece mucho, es solo una pequeña fracción, 3 partes en mil billones de billones (!) – de la masa del púlsar por segundo». Los investigadores también realizaron mediciones extremadamente precisas de los cambios en la orientación orbital de los púlsares, un efecto relativista que se observó por primera vez con la órbita de Mercurio, y uno de los misterios que la teoría GR de Einstein ayudó a resolver.

Solo que aquí, el efecto fue 140 000 veces más fuerte, lo que llevó al equipo a darse cuenta de que también necesitaban considerar el impacto de la rotación del púlsar en el espacio-tiempo circundante, también conocido como. el efecto Lense-Thirring, o «marco de arrastre». Como el Dr. Norbert Wex del MPIfR, otro autor principal del estudio, esto permitió otro avance:

«En nuestro experimento significa que necesitamos considerar la estructura interna de un púlsar como un estrella neutrón. Por lo tanto, nuestras mediciones nos permiten por primera vez utilizar el seguimiento de precisión de las rotaciones de la estrella de neutrones, una técnica que llamamos temporización de púlsares para proporcionar restricciones sobre la extensión de una estrella de neutrones».

Otra valiosa conclusión de este experimento fue cómo el equipo combinó técnicas de observación complementarias para obtener mediciones de distancia de alta precisión. Estudios similares a menudo se vieron obstaculizados por las estimaciones de distancia mal limitadas en el pasado. Al combinar la técnica de sincronización de púlsares con mediciones interferométricas cuidadosas (y los efectos del ISM), el equipo obtuvo un resultado de alta resolución de 2400 años luz con un margen de error del 8%.

Nuevas observaciones de colisión de estrellas de neutrones desafían algunas teorías existentes

Ilustración artística de dos estrellas de neutrones fusionándose. Los haces estrechos representan el estallido de rayos gamma, mientras que la cuadrícula de espacio-tiempo ondulante indica las ondas gravitacionales isotrópicas que caracterizan la fusión. Crédito: NSF / LIGO / Universidad Estatal de Sonoma / A. simonnet

Al final, los resultados del equipo no solo coincidieron con GR, sino que también pudieron ver efectos que no se podían estudiar antes. Como Paulo Freire, otro coautor del estudio (y también de MPIfR), expresó:

«Nuestros resultados complementan muy bien a otros estudios experimentales que prueban la gravedad en otras condiciones o ven diferentes efectos, como los detectores de ondas gravitacionales o el Event Horizon Telescope. También complementan otros experimentos con púlsares, como nuestro experimento de sincronización con el púlsar en un sistema estelar triple, que ha proporcionado una prueba independiente (y soberbia) de la universalidad de la caída libre».

“Hemos alcanzado un nivel de precisión sin precedentes”, concluyó el Prof. Kramer. «Los experimentos futuros con telescopios aún más grandes pueden ir aún más lejos. Nuestro trabajo ha mostrado la forma en que tales experimentos deben llevarse a cabo y qué efectos sutiles ahora deben tenerse en cuenta. Y, tal vez, algún día encontremos una desviación de la relatividad general».

El artículo que describe su investigación apareció recientemente en la revista Examen físico X,

Publicado originalmente en Universo hoy.

Para más información sobre esta investigación:

Referencia: «Pruebas de gravedad de campo fuerte con el doble púlsar» por M. Kramer et al., 13 de diciembre de 2021, Examen físico X.
DOI: 10.1103/PhysRevX.11.041050

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