Tercera prueba del megacohete de la NASA frustrada por una fuga de hidrógeno

El cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) de la NASA que transporta la nave espacial Orion se ve en un lanzador móvil en el Complejo de Lanzamiento 39B el lunes 4 de abril de 2022.

El tercer intento de la NASA en un prueba modificada Space Launch System (SLS) se detuvo el jueves cuando se detectó una fuga de hidrógeno líquido durante las operaciones de tanqueo. La agencia espacial está planeando otro ensayo general para el cohete lunar no antes del 21 de abril.

Este es el último de varios contratiempos en el ensayo general húmedo del cohete, incluidos retrasos relacionados con el clima, ventiladores que funcionan mal y problemas con las válvulas.

“Todos los problemas que estamos encontrando son de procedimiento y lecciones aprendidas”, dijo Mike Sarafin, jefe de la misión Artemisa, durante una conferencia de prensa el viernes.

Se produce un ensayo general húmedo cuando el cohete de 322 pies está lleno de combustible mientras se encuentra sobre una plataforma de lanzamiento y el equipo realiza una cuenta regresiva simulada para prepararse para el día del lanzamiento. La evidencia es crítica para el lanzamiento de Artemis I, una misión no tripulada a la luna y de regreso, y el primer paso para que los humanos regresen a la luna para el año 2026.

Este ensayo general húmedo se programó por primera vez para el 1 de abril, pero inicialmente se retrasó debido a problemas técnicos que impidieron que la tripulación cargara el cohete con combustible. Antes de la próxima fecha de prueba, el 11 de abril, el equipo descubrió una válvula defectuosa, lo que los llevó a modificar las pruebas y planear alimentar solo la etapa principal del SLS y no su etapa superior.

Lamentablemente, el tercer intento del jueves no fue el vencedor, ya que el equipo descubrió una fuga de hidrógeno líquido en el umbilical del eje de servicio de la cola, que conecta la base del lanzador móvil con el escenario central. El hidrógeno líquido es uno de los dos propulsores utilizados para el cohete, el otro es oxígeno líquido.

Cuando se completaron las pruebas generales húmedas, aproximadamente el 49 % de la tina estaba llena de oxígeno líquido y solo el 5 % de la otra tina estaba llena de hidrógeno líquido. El equipo enfrió con éxito las líneas utilizadas para cargar el propulsor en la etapa superior, pero no pudo hacer que el propulsor fluyera sobre la etapa debido a un problema con una válvula.

Sin embargo, el equipo detrás del cohete SLS dice que no se dan por vencidos. «No tengo ninguna duda de que terminaremos esta campaña de prueba y examinaremos el hardware y los datos nos llevarán a los siguientes pasos», dijo Charlie Blackwell-Thompson, director de lanzamiento de Artemis, durante la conferencia telefónica. «Lanzaremos este vehículo… y estaremos listos para volar».

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