¿La NASA se da por vencida con Marte?

¿La NASA se da por vencida con Marte?

Por Douglas Helm | Publicado

La NASA tiene algunos planes bastante ambiciosos para Marte en el futuro cercano, pero la reciente decisión de la agencia espacial de recortar la financiación para la misión Mars Sample Return ha dejado a las partes confundidas en ambos lados. La decisión generó críticas de los legisladores que la consideraron “miope y engañosa”. Diplomático. La misión, cuyo objetivo es devolver muestras marcianas a la Tierra, ha enfrentado recientemente desafíos presupuestarios, lo que llevó a la agencia espacial estadounidense a retrasar el programa en noviembre.

Los legisladores de California, encabezados por el representante demócrata Adam Schiff y el senador Alex Padilla, escribieron una carta al administrador de la NASA, Bill Nelson, sobre la decisión de la misión a Marte. La carta también fue firmada por la representante demócrata Judy Chu y la senadora Laphonza Butler, junto con los representantes republicanos Mike García y Young Kim. La carta afirma que la decisión podría provocar pérdidas de empleo, a costa de hasta una década de progreso científico, y que la «decisión imprudente» de sugerir recortes durante la fase de asignaciones «va en contra de la autoridad del Congreso».

Los recortes de empleo resultantes de la reducción de fondos afectarían principalmente al Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, con sede en California, que crea robots que se envían a Marte. La carta también incidió en las misiones declaradas personalmente por Nelson, como su deseo de contrarrestar la competencia global de otras superpotencias espaciales como China. Estados Unidos no es el único país que espera devolver muestras del Planeta Rojo por primera vez en la historia, ya que China también está trabajando para lograr un objetivo similar.

Perseverancia del rover
Perseverancia del rover

La misión Mars Sample Return de la NASA es un proyecto científico masivo que involucra al rover Perseverance y una colaboración con la Agencia Espacial Europea para las próximas fases de la misión. El rover Perseverance se encuentra actualmente deambulando por la superficie del planeta recogiendo rocas y polvo en tubos, que serán recuperados en el futuro. Luego, la ESA ayudará en la fase de recuperación.

La NASA y la ESA enviarán un rover llamado Fetch para recolectar tubos de la superficie de Marte a través del rover Perseverance. Luego, el rover cargará los tubos en una nave espacial, que se lanzará desde la superficie y se reunirá con una nave espacial más grande, que hará el viaje de regreso al desierto de Utah para liberar las muestras. Según el informe de Politico, los recortes de financiación llevarían a que la agencia espacial perdiera la ventana de lanzamiento de 2030 para el módulo de recuperación.

En septiembre se publicó una revisión independiente de la misión de la NASA a Marte, que reveló que el presupuesto y el calendario del proyecto no eran realistas desde el principio. Prueba de ello es que el presupuesto inicial de 4.000 millones de dólares podría llegar a 11.000 millones de dólares, lo que sin duda influyó en la decisión de la agencia espacial de retirarse y proponer recortes presupuestarios. La agencia tendrá que esperar las asignaciones finales del Congreso para saber cuánto recibirá de la solicitud de financiamiento actual.

En este momento, hay un proyecto de ley de la Cámara que otorgará la financiación completa solicitada por la NASA de 949,3 millones de dólares. También hay un proyecto de ley del Senado que daría a la agencia sólo 300 millones de dólares. Mientras tanto, la agencia tiene una parte de los fondos, pero tendrá que seguir funcionando con el presupuesto del año pasado hasta la fecha límite del 2 de febrero.

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