Las entradas a las cuevas marcianas pueden ofrecer el refugio de radiación perfecto para los asentamientos humanos.

La entrada a una cueva marciana. Crédito: NASA, JPL y la Universidad de Arizona.

Hay muy buenas razones por las que Marte es un paisaje tan desolado y árido. Sin una atmósfera densa ni un campo magnético, la superficie del Planeta Rojo es bombardeada con radiación hasta 900 veces mayor que la que se observa en la Tierra todos los días. Sin embargo, algunos lugares están protegidos. Una nueva investigación ha encontrado que las entradas de las cuevas están protegidas de la radiación dañina que normalmente golpea a Marte. Esto podría hacerlos ideales tanto como sitios para futuros asentamientos como para misiones robóticas destinadas a rastrear signos de vida extraterrestre.

A pesar de los increíbles avances en la exploración espacial durante la última década, si queremos tomar en serio la idea de asentar Marte durante este siglo, hay muchos desafíos que deben superarse. A menos que estemos contentos con misiones suicidas unidireccionales.

No faltan los peligros ambientales para matar a cualquier astronauta lo suficientemente audaz como para atreverse a poner un pie en Marte. Por un lado, el planeta tiene solo el 0,7% de la presión al nivel del mar de la Tierra, lo que significa que cualquier ser humano en Marte debe usar un traje de presión completo o permanecer encerrado dentro de una cámara de presión controlada.De lo contrario, el oxígeno no fluiría a través del torrente sanguíneo y el cuerpo. podría hincharse y sangrar.

Luego está el problema de la radiación. Marte está más lejos del Sol que la Tierra y recibe alrededor del 60% de la energía por metro cuadrado que se ve en un sitio similar en la Tierra. Pero debido a que Marte no tiene un campo magnético para desviar partículas energéticas, junto con la atmósfera muy delgada, su superficie está expuesta a niveles de radiación mucho más altos que la Tierra. Además, además de la exposición regular a los rayos cósmicos y al viento solar, recibe explosiones ocasionales y letales de radiación de fuertes llamaradas solares.

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Mediciones realizadas por la sonda Mars Odyssey sugieren que los niveles de radiación en curso en Marte son al menos 2,5 veces más altos que los experimentados por los astronautas en la Estación Espacial Internacional. Esto es aproximadamente 22 milirads por día, lo que corresponde a 8000 milirads (8 rads) por año. A modo de comparación, las personas en los Estados Unidos están expuestas a aproximadamente 0,62 rad / año en promedio.

Cualquier intento de colonizar el Planeta Rojo requerirá medidas para garantizar que se minimice la exposición a la radiación. Algunas de las ideas propuestas hasta ahora se refieren a hábitats construidos directamente en el suelo o incluso a hábitats sobre el suelo utilizando módulos inflables revestidos de cerámica.

Pero una mejor idea podría ser aprovechar los refugios naturales existentes. Marte está salpicado de pozos profundos, cuevas y estructuras de tubos de lava en su superficie. Según un nuevo estudio realizado por investigadores dirigidos por Daniel Viúdez-Moreiras en el Instituto Nacional de Tecnología Aeroespacial de España, muchas de estas cuevas podrían ofrecer una amplia protección a los colonos humanos.

“Las cuevas y sus entradas fueron propuestas como ambientes habitables y regiones que podrían haber conservado rastros de vida, principalmente debido a su blindaje natural de las dañinas radiaciones ionizantes y no ionizantes presentes en la superficie. Sin embargo, ningún estudio hasta la fecha ha determinado cuantitativamente el blindaje que ofrecen estos vacíos en Marte “, escribieron los investigadores en la revista. Ícaro.

Los investigadores encontraron que los niveles de radiación ultravioleta dentro de las cavernas marcianas eran, en algunos casos, alrededor del 2% de los valores encontrados en la superficie.

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“Las simulaciones numéricas de las entradas a las cuevas muestran una reducción de incluso más de dos órdenes de magnitud en la radiación ultravioleta, tanto en dosis máximas instantáneas como acumulativas, durante todo el año y en cualquier parte del planeta”, encontraron los investigadores.

Además, la cantidad de radiación activa es aún mayor que el mínimo requerido para la fotosíntesis similar a la de la Tierra. En otras palabras, las entradas a las cuevas podrían albergar tanto a los humanos como a su fuente de alimento vegetal. Sin embargo, no está claro si la radiación ionizante, el tipo de radiación electromagnética asociada con el cáncer, se bloquea de la misma manera que la radiación ultravioleta.

“La radiación ionizante no presenta exactamente el mismo comportamiento que la radiación UV”, Viúdez-Moreiras. dijo Científico nuevo. “Sin embargo, también se espera que la radiación ionizante sea fuertemente atenuada en los cráteres y tragaluces de las cuevas”.

Tharsis Caves del catálogo MGC3. Crédito: G. Cushing y USGS.

En 2009, los investigadores liderados por el Dr. Armando Azua-Bustos, científico del Departamento de Planetología y Centro de Astrobiología de la Habitabilidad (CSIC-INTA) de Madrid, describió el comportamiento de un particular Cianuro algas rojas eucariotas que crecen en el desierto de Atacama, similar a Marte. Estos microorganismos han formado biopelículas en cuevas costeras aparentemente inhóspitas donde hay poca luz, pero parecen sostener la vida lo suficiente. Si las cuevas marcianas se parecen a las del árido desierto de Atacama, el lugar más seco de la Tierra, la vida también podría encontrar una manera de prosperar allí, propusieron Azua-Bustos y sus colegas.

Datos de imágenes de superficie de alta resolución registrados durante las últimas dos décadas por herramientas como el Orbitador de reconocimiento de Marte Sistema de cámara de contexto (CTX), junto con La Odisea de Marte El Sistema de Imágenes de Emisión Térmica (THEMIS), sugiere que la protuberancia de Tharsis puede ser la mejor región para candidatos a cueva en Marte. Más de 1000 cuevas adecuadas Se han identificado en esta región, que también contiene tres enormes volcanes en escudo, Arsia Mons, Pavonis Mons y Ascraeus Mons.

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La ciudad de Tharsis suena como un nombre fantástico para el primer asentamiento humano en Marte. Recuerda el nombre.

ACTUALIZACIÓN (30 de agosto de 2021): El artículo ha sido actualizado para incluir resultados de Azua-Bustos et al. en el desierto de Atacama, que completan la cuantificación de la radiación en las cuevas marcianas.

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