El telescopio Webb capta su primera imagen directa de un exoplaneta

El exoplaneta, o planeta fuera de nuestro sistema solar, es un gigante gaseoso de seis a 12 veces la masa de Júpiter. El planeta, llamado HIP 65426 b, tiene entre 15 y 20 millones de años, solo un planeta pequeño en comparación con la Tierra, que tiene 4.500 millones de años.

Se encuentra a unos 385 años luz de la Tierra.

El planeta se puede ver en cuatro bandas diferentes de luz infrarroja detectadas por los diferentes instrumentos de Webb. Webb ve el universo en luz infrarroja, que es invisible para el ojo humano, lo que lo convierte en el observatorio espacial perfecto para revelar detalles sobre mundos distantes.

«Este es un momento de transformación, no solo para Webb sino para la astronomía en general», dijo Sasha Hinkley, profesora asociada de física y astronomía en la Universidad de Exeter en el Reino Unido, en un comunicado.

Hinkley realizó las observaciones en una colaboración internacional.

El exoplaneta se descubrió por primera vez en 2017 utilizando el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral y su instrumento SPHERE, ubicado en Chile.La capacidad de Webb para ver longitudes de onda infrarrojas más largas puede arrojar luz sobre nuevos detalles.

Los científicos están analizando los datos de Webb de HIP 65426 b y se enviará un próximo estudio a revistas revisadas por pares.

El exoplaneta está unas 100 veces más lejos de su estrella anfitriona que la Tierra del Sol, lo que permitió a Webb y sus herramientas separar el planeta de su estrella. Algunos de los instrumentos de Webb están armados con coronógrafos, o máscaras que pueden bloquear la luz de las estrellas, lo que permite que el telescopio capture imágenes directas de exoplanetas.

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Las estrellas son mucho más brillantes que los planetas y, en este caso, HIP 65426 b es más de 10 000 veces más débil que su estrella anfitriona en luz infrarroja cercana.

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«Obtener esta imagen fue como buscar un tesoro espacial», dijo Aarynn Carter, jefa de análisis de imágenes e investigadora postdoctoral en la Universidad de California, Santa Cruz, en un comunicado. «Al principio, todo lo que podía ver era la luz de la estrella, pero con un cuidadoso procesamiento de imágenes pude eliminar esa luz y descubrir el planeta».

Si bien el telescopio espacial Hubble fue el primero en capturar imágenes directas de exoplanetas, la exploración infrarroja de exoplanetas de Webb apenas comienza. El telescopio ya ha compartido la primer espectro de un exoplaneta al detectar un rastro de agua en su atmósfera Y encontró la primera evidencia clara de dióxido de carbono en la atmósfera de un exoplaneta.

Y el observatorio espacial recién comenzó a hacer observaciones científicas este verano.

«Creo que lo más emocionante es que recién estamos comenzando», dijo Carter. «Hay muchas más imágenes de exoplanetas en camino que darán forma a nuestra comprensión general de su física, química y formación. Incluso podemos descubrir planetas previamente desconocidos».

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