El volcán Tonga arrojó una cantidad de agua sin precedentes a la atmósfera

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La erupción de Hunga Tonga-Hunga Ha’apai duró menos de un día, pero liberó a la atmósfera la mayor parte del vapor de agua de un volcán jamás registrado. Los investigadores dicen que la explosión podría calentar temporalmente las temperaturas de la superficie en los próximos años y también agotar el ozono estratosférico.

El 15 de enero, el volcán submarino entró en erupción y envió una onda de choque que resonó en todo el mundo. La poderosa explosión expulsó aerosoles, gases, vapor y cenizas a 36 millas de altura, probablemente el penacho volcánico más alto en registros satelitales. La explosión dañó más de 100 viviendas y cobró al menos tres vidas en la isla de Tonga. A nuevo estudio también muestra que el volcán ha liberado una cantidad sin precedentes de vapor de agua, un poderoso gas de efecto invernadero que atrapa el calor en la Tierra.

Los datos satelitales de la NASA muestran que el volcán ha arrojado más de 146 teragramos de agua, suficiente para llenar 58,000 piscinas olímpicas, a la segunda capa de la atmósfera terrestre, conocida como estratosfera, donde se encuentra la capa de ozono y justo encima de donde . los aviones vuelan El estudio dijo que la cantidad liberada es equivalente al 10 por ciento del agua que ya está en la estratosfera.

“Esta es la primera vez que ocurre este tipo de inyección en toda la era de los satélites”, que incluye datos de vapor de agua que datan de 1995, dijo Luis Millán, autor principal del estudio y científico atmosférico de la NASA. «Nunca habíamos visto algo así antes, así que fue bastante impresionante».

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Las erupciones volcánicas expulsan muchos tipos diferentes de gases y partículas. La mayoría de las erupciones, incluida Hunga Tonga, liberan partículas que enfrían la superficie de la Tierra al reflejar la luz solar hacia el espacio, pero generalmente se disipan después de dos o tres años. Sin embargo, muy pocos expulsan vapor de agua tan alto. Este vapor de agua puede permanecer más tiempo en la atmósfera, de cinco a 10 años, y atrapar el calor en la superficie de la Tierra.

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Millán especula que el vapor de agua podría comenzar a tener un efecto de calentamiento en la temperatura de la superficie del planeta una vez que las partículas de enfriamiento que lo acompañan se disipen en unos tres años. No está seguro de cuánto subiría la temperatura, ya que depende de cómo evolucione la columna de vapor de agua. El equipo sospecha que el aumento del calentamiento durará algunos años, hasta que los patrones de circulación en la estratosfera viertan vapor de agua nuevamente en la troposfera, la capa donde ocurre el clima de la Tierra.

«Esto es solo un calentamiento temporal, y luego volverá a lo que se suponía que debía volver», dijo Millán. «No agravará el cambio climático».

El científico atmosférico de la NASA, Ryan Kramer, agregó que dados los numerosos factores que determinan los cambios de temperatura en escalas de tiempo de años, el efecto de calentamiento del volcán también podría perderse en el ruido, dependiendo de su magnitud.

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En uno más corto A escala temporal, el aumento del vapor de agua también podría empeorar el agotamiento del ozono en la estratosfera, dijo Susan Strahan, química atmosférica de la Universidad de Maryland, condado de Baltimore, y la NASA.

El ozono estratosférico protege la superficie de la Tierra de los dañinos rayos ultravioleta. Los productos químicos que agotan la capa de ozono fueron eliminados en gran medida por el Protocolo de Montreal de 1987 y las enmiendas posteriores.

Strahan, que no participó en el estudio, explicó que el exceso de vapor de agua afectará muchas reacciones químicas que controlan las concentraciones de ozono estratosférico. Los datos satelitales de la NASA de julio ya muestran una disminución en los niveles de ozono, en comparación con los de años anteriores en el lugar donde se concentra más el exceso de vapor de agua. Agregó que sería necesario realizar un análisis completo para descubrir la causa.

“Probablemente haya algunos impactos en este momento, pero lo que necesitamos [is] un modelo para decirnos es por qué mecanismo(s) ocurrieron los impactos. Casi sin duda, la meteorología y la química jugarán ambos papeles: las preguntas son: ¿cuánto, dónde, cuándo? Strahan dijo en un correo electrónico.

Strahan también dijo que el exceso de vapor de agua podría aumentar la formación de nubes noctilucentes especiales, que aparecen como brillantes volutas fantasmales en el cielo nocturno. Están ubicadas a unas 50 millas en la atmósfera, más altas que la estratosfera, y son algunas de las nubes más raras, secas y altas de la Tierra. Para muchas personas, las nubes ofrecen una observación increíble del cielo. Sin embargo, piensan los investigadores cualquier cambio notable en estas nubes no aparecerá hasta más tarde, dependiendo de cuánto tiempo tarde el vapor de agua en viajar hacia la atmósfera donde se forman las nubes.

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En general, Millán dijo que el exceso de vapor de agua no es motivo de preocupación por sí solo, pero «algo interesante está pasando». Él y sus colegas están aprovechando esta oportunidad para probar sus modelos informáticos que nos ayudan a comprender el cambio climático y el pronóstico del tiempo en general.

«Tenemos estas enormes cantidades de vapor de agua moviéndose en la estratosfera y podemos probar qué tan bien los patrones reflejan sus movimientos dentro de la atmósfera», dijo Millán. «Este volcán dará mucho trabajo a muchos investigadores».

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