Hay una ‘ciudad perdida’ en lo profundo del océano, y no se parece a nada que hayamos visto: ScienceAlert

Hay una ‘ciudad perdida’ en lo profundo del océano, y no se parece a nada que hayamos visto: ScienceAlert

Cerca de la cima de un monte submarino al oeste de la Cordillera del Atlántico Medio, un paisaje irregular de torres se eleva desde la oscuridad.

Sus paredes y columnas de carbonato cremoso aparecen de un azul fantasmal a la luz de un vehículo operado por control remoto enviado a explorar.

Varían en altura de pequeños montones del tamaño de hongos venenosos en un gran monolito 60 metros (casi 200 pies) de altura. Esta es la ciudad perdida.

Un vehículo a control remoto ilumina las agujas de la Ciudad Perdida. (D. Kelley/UW/URI-IAO/NOAA).

Descubierto por científicos en 2000, más de 700 metros (2300 pies) por debajo de la superficie, El campo hidrotermal de Ciudad Perdida es el respiradero de ventilación más longevo del océano. Nunca se ha encontrado nada igual.

Durante al menos 120.000 años y posiblemente más, el manto ascendente en esta parte del mundo ha reaccionado con el agua de mar para expulsar hidrógeno, metano y otros gases disueltos en el océano.

En las grietas y hendiduras de los respiraderos de campo, los hidrocarburos alimentan nuevas comunidades microbianas incluso sin la presencia de oxígeno.

Bacterias en columna de calcita.
Hilos de bacterias que viven en un respiradero de calcita en la Ciudad Perdida. (Universidad de Washington/CC POR 3.0).

Chimeneas que arrojan gases calientes hasta 40 °C (104°F) son el hogar de una gran cantidad de caracoles y crustáceos. Los animales más grandes, como cangrejos, camarones, erizos de mar y anguilas, son raros, pero aún están presentes.

A pesar de la naturaleza extrema del medio ambiente, parece estar lleno de vida y los investigadores creen que merece nuestra atención y protección.

Si bien es probable que existan otros campos hidrotermales como este en otros lugares de los océanos del mundo, este es el único que los vehículos controlados a distancia han podido encontrar hasta ahora.

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Los hidrocarburos producidos por los respiraderos de la Ciudad Perdida no se formaron a partir del dióxido de carbono atmosférico o la luz solar, sino de reacciones químicas en el fondo del mar.

Dado que los hidrocarburos son los componentes básicos de la vida, esto deja abierta la posibilidad de que la vida se haya originado en un hábitat como este. Y no solo en nuestro planeta.

«Este es un ejemplo de un tipo de ecosistema que podría estar activo en Encelado o Europa en este mismo segundo», dijo el microbiólogo William Brazelton. dicho el smithsonian en 2018, refiriéndose a las lunas de Saturno y Júpiter.

«Y tal vez Marte en el pasado.»

A diferencia de los respiraderos volcánicos submarinos llamados fumadores negrosque también han sido nombrados como un posible hábitat principal, el ecosistema de la Ciudad Perdida no depende del calor del magma.

Los ahumadores negros producen principalmente minerales ricos en hierro y azufre, mientras que las chimeneas de la Ciudad Perdida producen hasta 100 veces más hidrógeno y metano.

Los respiraderos de calcita de la Ciudad Perdida también son mucho, mucho más grandes que los humos negros, lo que sugiere que han estado activos por más tiempo.

Respiradero alto de la Ciudad Perdida
Chimenea de diez metros de altura en la Ciudad Perdida. (Instituto Oceanográfico de la Universidad de Washington/Woods Hole).

El más alto de los monolitos se llama Poseidón, en honor al dios griego del mar, y se extiende a más de 60 metros de altura.

Justo al noreste de la torre, mientras tanto, hay un acantilado con breves períodos de actividad. investigadores de la Universidad de Washington para describir los respiraderos aquí como «llorar» con fluido para producir «grupos de delicadas excrecencias de carbonato de múltiples puntas que se extienden hacia afuera como dedos vueltos hacia arriba».

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Desafortunadamente, los científicos no son los únicos atraídos por este terreno inusual.

En 2018 se anunció que Polonia había ganó los derechos para adentrarse en las profundidades del mar alrededor de La Ciudad Perdida. Si bien no hay recursos valiosos que recuperar en el campo termal en sí, la destrucción de los alrededores de la ciudad podría tener consecuencias no deseadas.

Cualquier columna o desagüe provocado por la minería podría inundar fácilmente este extraordinario hábitat, advierten los científicos.

Por lo tanto, algunos expertos son Llamando por la Ciudad Perdida sea catalogada como Patrimonio de la Humanidad, para proteger la maravilla natural antes de que sea demasiado tarde.

Durante decenas de miles de años, la Ciudad Perdida ha sido un testimonio del poder perdurable de la vida.

Sería como si lo arruináramos.

Una versión anterior de este artículo se publicó en agosto de 2022.

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