Los glaciares en Marte revelan las muchas edades de hielo del planeta

El planeta rojo ha experimentado de seis a 20 edades de hielo distintas durante los últimos 300-800 millones de años, según reveló un nuevo análisis de los glaciares de Marte.

Durante la última edad de hielo en la Tierra, hace 20.000 años, nuestro planeta estaba cubierto de glaciares. Luego, esos glaciares se retiraron a los polos. Estas masas de hielo dejaron las rocas como evidencia, haciendo que cayeran mientras raspaban y esculpían los caminos a medida que avanzaban hacia los postes.

Los glaciares marcianos, por otro lado, nunca se han ido. Han estado congelados en la superficie del planeta, que tiene una temperatura negativa promedio de 81 grados Fahrenheit, durante más de 300 millones de años; acaban de estar cubiertos de escombros.

“Todas las rocas y arena contenidas en ese hielo permanecieron en la superficie”, dijo en un comunicado el autor del estudio Joe Levy, geólogo planetario y profesor asistente de geología en la Universidad de Colgate. “Es como poner hielo en un refrigerador debajo de todo ese sedimento”.

El estudio publicado el lunes el Actas de las Academias Nacionales de Ciencias.

Los glaciares en Marte han sido durante mucho tiempo un misterio para los geólogos que han tratado de determinar si hubo una edad de hielo marciana extendida que causó su formación o si se formaron durante múltiples edades de hielo que abarcan millones de años.

El estudio de las rocas que se encuentran en la superficie de los glaciares podría responder a esta pregunta. Levy determinó que a medida que las rocas se erosionan con el tiempo, el descubrimiento de rocas que se han movido de mayor a menor cuesta abajo sugeriría una edad de hielo.

Dado que aún no es posible visitar Marte y estudiar su superficie en persona, Levy y 10 estudiantes de la Universidad de Colgate en el estado de Nueva York utilizaron imágenes de 45 glaciares tomadas por el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA.

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La alta resolución de las imágenes permitió a los investigadores contar las rocas y determinar su tamaño. Acercar las imágenes del orbitador permitió al equipo “ver cosas del tamaño de una mesa de comedor” en la superficie marciana, dijo Levy.

Los investigadores contaron y midieron un total de 60.000 rocas. La IA habría reducido parte del trabajo, que tardó dos veranos en completarse, pero la IA no puede distinguir las rocas de la superficie del glaciar.

El hielo se puede encontrar en varios lugares del frío planeta.  La misión Mars Express de la Agencia Espacial Europea capturó esta imagen del cráter Korolev, de más de 50 millas de ancho y lleno de agua helada, cerca del polo norte.

“Hicimos una especie de trabajo de campo virtual, subiendo y bajando por estos glaciares y mapeando las rocas”, dijo Levy.

En lugar de una disposición estable de rocas de diferentes tamaños, los investigadores observaron una aleatoriedad inesperada.

“De hecho, las rocas nos estaban contando una historia diferente”, dijo Levy. “No era su tamaño lo que importaba, era cómo estaban agrupados o agrupados”.

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Las rocas en realidad viajaban dentro de los glaciares, en lugar de fuera de ellos, por lo que las rocas no se erosionaron.

Pero eran visibles en los anillos de escombros en la superficie de los glaciares. Estos anillos ayudan a marcar distintas corrientes de hielo que se formaron durante las diferentes edades de hielo.

Las edades de hielo se producen cuando la inclinación del eje de un planeta cambia, lo que se conoce como oblicuidad, por lo que estas distintas edades de hielo se formaron por separado para reflejar los momentos en que Marte esencialmente giró sobre su eje.

Esto arroja luz sobre el clima marciano y cómo ha cambiado.

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“Hay modelos realmente buenos para los parámetros orbitales de Marte durante los últimos 20 millones de años”, dijo Levy. “Después de eso, los modelos tienden a volverse caóticos”.

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Los hallazgos del equipo sugirieron que Marte experimentó múltiples edades de hielo.

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“Este documento es la primera evidencia geológica de lo que la órbita y la oblicuidad de Marte podrían haber hecho durante cientos de millones de años”, dijo Levy. “Estos glaciares son pequeñas cápsulas del tiempo, que capturan instantáneas de lo que soplaba en la atmósfera marciana. Ahora sabemos que tenemos acceso a cientos de millones de años de historia marciana sin tener que excavar profundamente en la corteza; solo podemos dar un largo paseo. la superficie. “

El contenido de estos glaciares podría incluir evidencia de vida que pudo haber existido alguna vez en Marte.

“Si hay biomarcadores alrededor, esos también quedarán atrapados en el hielo”, dijo Levy.

El descubrimiento de las bandas de roca dentro de los glaciares también es información útil para los astronautas que algún día aterrizarán en Marte y perforarán los glaciares para usar su agua congelada.

Los investigadores continuarán mapeando los glaciares de Marte con la esperanza de aprender más sobre el pasado del planeta y si alguna vez ha existido vida en su historia.

“Hay mucho trabajo por hacer para comprender los detalles de la historia del clima marciano, incluido cuándo y dónde fue lo suficientemente cálido y húmedo como para ser salmuera y agua líquida”, dijo Levy.

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