Saturno tiene un núcleo “difuso”, revela las ondas del anillo

Una imagen compuesta de un Saturno retroiluminado con sus anillos iluminados por el Sol, tomada por Cassini en 2006.

Un equipo de astrofísicos que examina los datos de la nave espacial Cassini ha estimado unese tamaño para el núcleo del planeta. Estudiar efectos gravitacionales oen los anillos helados, el equipo determinó que el núcleo de Saturno es una combinación de hielo, roca, hidrógeno, y helio alrededor de 50 veces más masiva que la Tierra, lo que la hace mucho más extendida de lo que se pensaba.

“La imagen convencional dice que el interior de Saturno tiene una división nítida entre un núcleo compacto de rocas y hielo y una capa de principalmente hidrógeno y helio. Descubrimos que, contrariamente a esta imagen convencional, el núcleo es en realidad ‘fuera de foco’: todas esas mismas rocas y hielo están allí, pero en realidad están borrosos en una gran fracción del planeta “, dijo Christopher Mankovich, investigador del Instituto de Tecnología de California y autor principal de un artículo sobre los hallazgos, publicado hoy en Nature’s Astronomía.

Las rocas y el hielo dentro de Saturno dan paso lentamente a las partes más gaseosas del planeta a medida que te alejas del núcleo, dijo.. El equipo descubrió que el núcleo no tenía un punto final bien definido; más bien, tenía una región de transición que representaba aproximadamente el 60% de todo el diámetro de Saturno, haciendo que el núcleo sea una gran parte del tamaño total del planeta y una parte mucho mayor que el 10% al 20% el diámetro de un planeta que sería un núcleo más compacto.

PreviamenteSe pensaba que Saturno tenía un núcleo rocoso y metálico debajo de todo ese gas fluido y congelado. “Cuando las observaciones se limitaron a los datos tradicionales del campo gravitacional, el modelo de núcleo compacto hizo un gran trabajo”, dijo Mankovich, pero los datos más recientes de Cassini nos dieron una imagen diferente y mejor del interior del planeta. Como National Geographic reportado en 2015, la idea de estudiar el interior de Saturno utilizando sus anillos ha estado circulando en las últimas décadas. Pero Cassini, en sus 13 años de vuelo a través de los anillos de Saturno (antes de quedarse sin combustible en 2017) ofrecieron datos reales sobre esas deslumbrantes estructuras y los procesos dentro de ellas.

Un diagrama del núcleo de Saturno.

Una ilustración de cómo los investigadores piensan que está organizado el núcleo de Saturno.
Ilustración: Caltech / R. Herida (IPAC)

Se puede pensar en Saturno como un mezclador espacial gigante, que hace girar sus bloques de construcción de hielo, roca y gas que son tan fríos en algunos lugares que se comportan como fluidos. La superficie del planeta se mueve un poco en el ajetreo y el bullicio, alrededor de 3 pies cada dos horas, plácido para un objeto de su tamaño, y ese bamboleo provoca fluctuaciones en el campo gravitacional del planeta, que se extiende hacia afuera en espirales hacia los anillos del planeta, distorsionándolos. Las partículas heladas que forman los anillos de Saturno se mueven en respuesta a esos cambios gravitacionales desde el interior del planeta, equivalente a la actividad sísmica de un planeta que no es rocoso.

Los anillos son un plano para la investigación astrofísica Saturno único entre otros gigantes gaseosos, como Júpiter, que carece de un punto de entrada tan útil to el interior. Mankovich dijo que los nuevos hallazgos sobre Saturno agrega credibilidad a la idea de que la evolución del gigante gaseoso es un proceso gradual, comenzando con la construcción de un núcleo coagulando fragmentos de roca espacial y luego acumulando gas para formar el resto del planeta.

Esto es solo lo último en Qué era soga desde perspectivas de Cassini sobre el interior de Saturno y sobre los procesos inducidos por él. Más datos de Cassini sobre otros columpios todavía para mirar, e aceleraciones misteriosas percibido por la nave espacial en las últimas etapas de su funcionamiento aún no se han explicado. Puede tomar un tiempo antes de regresar a Saturno con otro nave espacial (el centro de atención es actualmente en Venus y Marte), pero afortunadamente Cassini dejó a los astrofísicos con las manos ocupadas.

Más: Cassini ha dejado su mirada más alucinante en los anillos de Saturno hasta ahora

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